Where is the Tablet market going?

I’m not, perhaps you know it, a big fan of Apple. Lately, however, it seems that Cupertino has reached again, as with the iPhone, the usual result: create a product, open a market, consolidate a large chunk of the customers and then let the competitors (OEMs) to sweat a couple of years if not more, to adequate. It is happening again with Tablets: all are running after the iPad.

But, where will this race end? The end of 2010 and 2011 are full of potential release dates of products of any kind and from any vendor (HP, /, Motorola, Acer , HTC and Google, not to mention outsiders of all kinds: 4titoo,  Joojoo,  Dell).

One of the incarnations of the rumored HP Slate/Hurricane

One of the incarnations of the rumored HP Slate/Hurricane

But what differentiates these products?

There are now, in my opinion, two classes of products: those child of the smartphones (like the iPad itself or the Galaxy Tab,…) and those resulting instead, in some way, from the world of laptops and netbooks.

The first, often equipped with phone derived platforms, typically with a slate form factor and a size ranging from 5 to 11 inches, aim to create a new market (the choice will eventually make the demand) fighting Apple quasi monopoly; the latter, almost all with a convertible form factors and a physical keyboard, represent an evolution of old fashioned products, dictated by the sudden arrival of the full touch era. In between, few experiments which are still yet to discover and understand completely as the HP Hurricane (which should mount PalmOS) or Google ChromeOS Tablet.

Certainly, the tablets market will be pretty crowded: two converging markets (PCs and Smartphones), many open platforms competing (two from Google alone!), optional SIM and 3G stack, cheaper chipsets (again more competition with chips producers coming from the PCs and netbooks in addition to the  traditional smartphone chipset makers), making the design and marketing of these products more simple and immediate, therefore implyinglower cost.

Apple’s strategy seems pretty clear: has awakened a zombie market and now holds a quasi-monopoly of 75% with aims to consolidate it (with a potential iPad with a size of 7 inches).

Then, will let the tumultuous waters of the market to calm down an will keep a significant niche (which for the iPhone it now seems to have set out around 15% market): at the end of the day will eventually aim to set new standards for another type of products.

Google, on the other hand, seems to be waiting, being more concerned for the rise of demand, rather than products: BigG is way more interested in customer base as its only real source of wealth: Google monetizes user information searches.

Certainly BigG ideas don’t seem too clear at the moment: what happened to Chrome Tablet OS? It will be Chrome OS, Android OS Gingerbread or more, Honeycomb that will be used to equip the tablet? Does it exist this Google tablet or it’s just not being released?

E. Schmidt, few days ago, left a bunch of doors open:

[Talking about CromeOS] “It’s Primarily targeted at the netbook space today. Of course, it’s free Because It Will Also Be Used for tablets. But I think it’s too early to say Exactly How It Will Be Played out. We’re looking forward to the partner announcements later this year. “

Certainly I think that BigG, when facing Tablet OS market, will remember the mistakes made with Android and smartphones, therefore:

  • will not release too fast (Android had some problems of fragmentation and too many changes when young)
  • will hard repeat the tragic Nexus One experiment: sales channels that didn’t work, a product that, while innovative, was not so ahead of the OEM peer models – like Milestone and Desire – eventually sales closed too fast and a lawsuit in court

Chrome OS is being awaited as a revolution: the first true thinclient oriented to consumer market, representing a bet on the whole Web and its technologies, will be, a cornerstone for Google, admitted that BigG will not fall into gross errors as to form new threats to Net Neutrality or incur in dangerous protectionism or Freedom restriction attempts.

However, it remains a question mark:  we will see Chrome OS on a real device probably in 2011, but meanwhile, OEMs are gearing up with Android: Gingerbread and Honeycomb are very likely expected to give improvements toward large screens/connected screens. Someone is trying with FroYo, anticipating the times, with results that are difficult to predict, in terms of accessibility and potential drawbacks such as fragmentation and UX degradation.

One thing is certain, if Google will not release any products marked BigG, the market will decide what to do with its platforms and, in this case more than others, will be the product quality that BigG will ensure that will make a real difference in terms of adoption. Quality combined with very low barriers to adoption (zero royalties, high customization possibilities) are known to leverage disruptive embracement (as shows Android and its recent market performance – see last post here).

Meanwhile, Nokia is ready with a new CEO (from Microsoft, and my only question is: why?), to address a key point in its long history:

– a position in the smartphone market in free fall, although still dominant, based on a platform (Symbian) that shows signs of inadequacy

– a new platform: Meego, with an incredibly high potential and a connected screens/tablets centered design.

Soon we’ll appreciate the new 4tiitoo WeTab, out for full sales this month: will be a foretaste of the potential of Meego, ironically not thanks to Nokia (they should have changed CEO before) but through a small venture company in Germany.

What will the Finnish giant do in front of these choices is plain difficult to say: it will be important to stop mudding the water as too often Nokia did recently and start to play a more flexible, less plastered but also more aggressive and fast strategy. It will take some effort for a company of the nineteenth century 🙂

NOKIA old logo

Nokia Company logo. Founded in Tampere in 1865

Clik more for the italian translation.

Dove andrà a finire il mercato dei tablets?

Non sono, forse si sarà capito, un grande fan di Apple. Ultimamente però, sembra che a Cupertino abbiano raggiunto di nuovo, come con l’iPhone, il solito risultato: creare un prodotto, aprire un mercato, consolidare una fetta consistente dei clienti e poi lasciare i competitor (OEM) faticare un paio d’anni, se non di più, per adeguarsi. Sta succedendo di nuovo coi Tablet: tutti a correre dietro l’iPad.

Ma dove andrà a finire questa corsa? La fine del 2010 e il 2011 sono costellati di potenziali date di rilascio di prodotti di ogni tipo e di ogni vendor (HP, Motorola, Acer, HTC e Google, per non parlare di outsider di tutti i tipi: 4titoo,  joojoo, dell)

Ma cosa differenzia questi prodotti? Cosa può costituire il parametro che fa la differenza?

Esistono ad oggi, a mio parere, due classi di prodotti: quelli figli (anche solo concettualmente) degli smartphone (iPad, Galaxy Tab,…)  e quelli invece derivanti, in qualche modo, dal mondo dei laptop e dei netbooks.

I primi, spesso equipaggiati con sistemi di derivazione mobile, tipicamente con uno slate form factor e dimensioni contenute tra i 5 e gli 11 pollici, possono puntare a creare un nuovo mercato (la scelta creerà alla fine la domanda) contrastando il monopolio di Apple; i secondi, quasi tutti convertibili,  rappresenteranno  un’evoluzione dei prodotti da cui derivano, dettata dal prepotente ingresso nell’era del full touch. Nel mezzo qualche esperimento, di cui ancora non si sa molto, come l’HP Hurricane (che dovrebbe montate PalmOS) o il Google ChromeOS Tablet.

Di sicuro, il mercato dei tablet sarà piuttosto affollato: due mercati convergenti (pc e smartphone), molte piattaforme aperte e in competizione (due solo da Google!), SIM e stack 3G opzionali, chipset meno costosi (anche qui più competizione con produttori di chip che vengono dal mercato dei pc e dei netbooks oltre che dagli smartphone), rendono la progettazione e la commercializzazione di questi prodotti tutto sommato semplice e immediata, dunque con costi minori.

La strategia di Apple sembra abbastanza delineata: ha risvegliato un mercato zombie che adesso detiene al 75% e ora punterà a consolidarlo (probablimente con  un potenziale iPad a 7 pollici) e poi, lasciando inevitabilmente che le acque tumultuose del mercato gli lascino una nicchia significativa (che, negli smartphone, sembra ormai essersi delineata intorno al 15% del mercato), punterà a definire nuovi standard per prodotti di altra tipologia.

Dall’altra parte Google sembra attendere il formarsi della domanda: è interessata, più che ai prodotti, alla customer base che è la sua vera e unica fonte di ricchezza: Google monetizza la ricerca dI informazioni degli utenti.

Certamente le idee di BigG non sembrano chiare al momento: cosa è successo al Chrome OS Tablet? Sarà Chrome OS o Android Gingerbread o, ancora, Honeycomb a equipaggiare il tablet firmato BigG? Ci sarà questo tablet?

Io mi fido di E. Schmidt, che peraltro ha lasciato qualche porta aperta:

[parlando di CromeOS] “It’s targeted primarily at the netbook space today. Of course, because it’s free it will also be used for tablets. But I think it’s too early to say exactly how it will be played out. We’re looking forward to the partner announcements later this year.”

Di certo possiamo pensare che Big G, nell’aggredire il mercato dei tablet OS (e non dell’HW badate bene) ricorderà gli errori che ha fatto con Android e gli smartphone e dunque:

non rilascerà il sistema troppo in fretta (Android ha avuto qualche problemino di frammentazione e di troppi cambiamenti in giovane età)

molto difficilmente ripeterà l’esperimento tragico del nexus one: canali di vendita che non hanno funzionato, prodotto non così più avanti rispetto ai coetanei degli OEM – come Milestone e Desire – e alla fine una chiusura delle vendite e una causa in tribunale.

Chrome OS si annuncia come una vera rivoluzione: il primo vero thinclient orientato al mercato consumer, rappresenta una scommessa integrale sul web e sulle sue tecnologie, sarà, per Google una pietra angolare  ammesso che BigG non cada in errori grossolani come quello di costituire nouve minacce alla Net Neutrality e incorrere in pericolosi tentativi protezionistici.

Rimane però un punto interrogativo: Chrome OS su un dispositivo reale lo vedremo, probabilmente, nel 2011. Nel frattempo gli OEM si stanno attrezzando con Android: Gingerbread e Honeycomb sono molto attesi per i probabili miglioramenti che faranno in direzione large screens/connected screens e qualcuno ci sta provando, anticipando i tempi, con FroYo evocando risultati difficili da prevedere e potenziali drawbacks di accessibilità, frammentazione e UX degradation.

Una cosa è certa, se Google non rilascerà alcun prodotto marchiato BigG, sarà il mercato a decidere cosa fare con le sue piattaforme e, in questo caso più di altri, sarà la qualità dei prodotti SW che BigG rilascerà a fare la differenza in termini di adozione. La qualità, associata a bassisime barriere all’adozione (zero royalties, possibilità di customizzazione elevate) sa essere disruptiva in termini di numeri, come mostrano le recenti performance sul mercato di Android.

Nel frattempo Nokia si appresta, con un nuovo CEO (da Microsoft, e la mia domanda è solo una: perchè?), ad affrontare un punto nodale della sua lunga storia:

– da una parte una posizione sul mercato degli Smartphone in caduta libera anche se tutt’ora dominante, basata su una piattaforma che mostra evidenti segni di inadeguatezza

– dall’altra parte una nuova piattaforma: MeeGo, con potenzialità incredibilmente elevate e un design centrato sul mercato dei connected screens/tablets

Presto potremo apprezzare tutti il nuovo 4tiitoo WeTab, in commercializzazione di massa in questo mese: sarà un assaggio delle potenzialità di MeeGo, ironicamente non per via di Nokia (forse avrebbero dovuto cambiare CEO prima forse) ma per via di una joint venture azienda tedesca.

Cosa farà il gigante finlandese davanti a queste scelte è difficile dirlo: l’importante è che non continui ad agitare le acque come troppo spesso ha fatto negli ultimi anni e che metta in atto una strategia più elastica, meno ingessata ma anche più aggressiva e veloce. Ci vorrà un po’ di sforzo per un’azienda del XIX secolo 🙂

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About meedabyte

Strategist, Consultant and Collaborative Pathfinder

2 comments

  1. This is a great article. I think it will help me with my next laptop purchase. I’m glad I found it before it was too late.

  2. consules

    Yes, a great article indeed. And as for Nokia choice, I guess they won’t choose at all.

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